第一节 比特币流通链

从一枚比特币生产、储存、流通、兑换、支付的完整过程出发,我们逐一分析每个环节涉及到的各项服务、机构与利益,可对比特币生态圈的构成形成一个全局性认识。

图4-1 典型比特币操作流程图

上图是一个典型的比特币操作流程图,假设一个从未接触过比特币的新手要玩比特币,他首先需要解决如何获取比特币的问题。解决方法一般有三种:挖矿、购买与接受他人的转账。挖矿需要拥有相应的软件与硬件,是一个庞大的产业链;购买要么通过线下进行,要么通过网上的交易所,亦是一个庞大的产业链。在获得比特币之后,要对比特币进行存储以便日后使用,这就涉及到钱包问题。而使用比特币的途径无外乎三种:转账--把自己的比特币直接转给他人;兑换--把比特币兑换为法币(如美元、欧元、人民币等)或其它虚拟币(如LTC、XRP等);兑付--转账与兑换的结合,即对于不接受比特币的交易方,可把比特币先转账给支持实时兑换技术的第三方,然后由第三方把比特币实时兑换为交易方愿意接受的货币,并支付给他。

值得注意的是,上述各个环节并非泾渭分明,相互之间经常有所交叉和重叠,但是这些环节均涉及大量的服务机构与人员,构成了比特币生态圈的主体。依照图中的编号次序,各主要环节涉及的实体及其利益来源概述如下:

(零)前提

无论是挖矿还是购买,在获得比特币之前,用户都需要先有一个比特币地址,以便把得到的比特币转入该地址,真正获得对该比特币的所有权。而比特币地址需要通过特定的软件生成,因此下载一个比特币客户端是体验比特币的首要前提。比特币客户端一般由开源社区开发,无偿提供给用户使用。这里涉及到的主要实体就是比特币开源社区,他们由软件开发、测试人员组成,几乎没有直接的经济利益诉求,依靠分享和奉献精神支撑比特币的运行。

(一)挖矿

挖矿是生产比特币的唯一途径,也是所有比特币的根本来源。它首先涉及到挖矿软件(如各种GUI Miner、CPU Miner),这些软件可直接从网上下载、安装,一般由开源社区或个人开发者提供,“矿工”可免费使用。

由于早期参与人员少,全网算力很低,个人通过计算机的显卡或甚至CPU便可轻易挖到比特币。随着大量矿工的加入,全网算力持续飙升,个人通过普通的计算机/显卡直接挖到比特币的可能性急剧下降,目前已经几乎完全没有可能。这就催生了两个相关的产业:比特币矿机和矿池。

比特币矿机的目的是针对挖矿算法进行硬件设计和优化,早期的矿机侧重于对多个显卡的支持,使得一台计算机可以提供尽可能高的GPU运算能力。随着竞争的加剧,专用的挖矿芯片诞生,矿机的争夺已经深入计算机芯片设计与制造层面。而矿机产业也细化为两个子领域,一个是专用ASIC芯片的研制,一个是外围设备的配套与整合。矿机产业的成本较高,一般采用公司化机制运作,有的靠出售硬件牟利,有的靠自产自用挖矿获利。其衍生产业为矿机租赁,通过向矿工出租矿机获利。

即使拥有了专用矿机,单个矿工或机构还是很难凭借一己之力抢得比特币的记账权。因为在形式上,比特币的每次记账权只能被一个矿工获得,参与竞争的其它矿工全部颗粒无收。因此,独立挖矿者的失败风险巨大而机会成本高企。为了改变这种局面,有人构建了比特币矿池,集中大量的矿工和设备共同进行挖矿。矿池的实质是把每次抢夺记账权的运算量依照算力分配至池中的各个计算机,这些计算机合并起来作为一个异常强大的“虚拟矿工”与池外的其他矿工或矿池争夺记账权,成功的概率大大提升。如果成功挖掘到比特币,矿池将依据依据事先约定的规则向各个矿工支付收益。矿池的创建/维护者大多依靠手续费(即每次成功挖掘后的抽成)获利,也有个别免费的矿池把挖到的比特币完全分配给矿工。

(二)购买

直接向他人购买比特币是获得比特币最简单、直接方式,省却了挖矿的繁琐。购买少量的比特币可以通过网上交易所(如Mt.Gox或Bitstamp等)进行,这也是比特币生态圈最先商业化的一个环节,催生了数量众多的交易所,这些交易所依靠收取交易的手续费获利。每日通过交易所公开转手的比特币总量都在万枚以上。值得注意的是,通过交易所获得的比特币大都存储在交易所的帐号里,如同银行的存款,只是数字而不是钞票。要真正获得这些比特币的所有权,用户需要通过交易所的“提现”功能把相应数量的比特币转移至自己的比特币地址上并妥善保存。

如果要一次性购买大量的比特币,例如成千、乃至上万个,网上交易所便不是最佳途径,这是因为公开交易的市场容量有限,一次性购买额过大很可能会引起比特币价格的飙升,从而为购买者带来不必要的经济损失。因此大额交易通常通过线下进行,若购买者认识比特币的足量持有者,二人可直接商定价格和付款方式进行交易。更一般的情况是,购买者找到一个可靠中间人,向中间人表达购买意愿、数量与价格(此价格一般会略贵于当前公开的市场交易价),并约定付款方式(可能需要提前付款),中间人认可后向矿工或矿池发出购买要约,矿工或矿池把此后一段时间内新挖到的比特币直接交付给购买者,或者交由中间人代转。中间人同样通过收取相应的手续费获利。

(三)存储

比特币的官方客户端自带比特币存储功能,可称为“软件钱包”,也可通过“备份钱包”的功能把比特币备份在硬盘或其它存储设备上。为保障钱包的安全,一般推荐用户对备份文件进行加密。

由于软件钱包依赖于本地的存储介质,使用并不方便。因此有些网站(如Blockchain、Bips等)提供了在线钱包的功能。其实质是由网站代为维护你的钱包数据,以方便你随时随地使用比特币。但是由于你所有的比特币信息都存在在网站上,对于在线钱包网站的选择需要慎之又慎,以免上当受骗。在线钱包一般为交易平台或比特币支付网站提供的附加功能,用户基本上都可以免费使用。

无论是软件钱包还是在线钱包,都存储着用户的公钥(即比特币地址)和私钥,如果这些数据被损害,同时用户又忘记了自己的公钥和私钥(事实上除了抄写下来外,用户不可能记得那么长的字符串),那么钱包里的比特币就再也没有办法取回来了。为了避免这种情况,可以考虑使用上一章第四节介绍的 “纸钱包”和“脑钱包”。

(四)转账

比特币官方客户端自带转账功能,但是由于比特币机制的设计,每次转账需要6次确认才能确保绝对安全,而每次确认需要等待10分钟,完整的6次确认最短也要花费一个小时,造成比特币转账的不便。尽管一些网站或者软件支持少于6次的确认,但所花时间仍然较长,比起当前接近实时到帐的网银或第三方支付来说,速度成为其一大劣势,也严重影响使用者的体验。

为了解决这一问题,许多比特币支付公司提供了解决方案。其基本思路是用户把比特币充值进网站,由网站统一予以管理。例如用户A在某支付网站账户中拥有20个比特币,他向同样拥有该网站账户的用户B转账10个比特币。网站验证用户A确实有多于10的比特币“储蓄”后,它直接把A的比特币数量减去10,把B账户里的比特币增加10即可,中间根本无需进行真实的比特币转账,因为A、B的比特币在事实上都由该网站托管,其道理与银行相同。这种转账服务一般作为比特币支付解决方案的一部分,由专门的商业化公司提供,公司收取相应的手续费作为自己的收入来源。

在许多时候,转账的目的是支付,而支付是为了购买。比特币购物也是比特币生态圈里的重要一环,其线下运作形式类似于现金支付,线上运作形式则类似于电子商务,只是商家和用户都是接受使用比特币进行交易罢了。而对于不接受比特币的商家,现在也有了方便的解决方案,将在“兑付”部分说明。

(五)兑换

兑换的方法和途径与“(一)购买”类似。不过购买一节的“兑换”侧重于法币与比特币的兑换,而在此处,还可以指比特币与其它虚拟货币的兑换,如莱特币(Litecoin)、瑞波币(Ripple)币、域名币等。这里涉及到的实体机构同样是线上交易所。例如Mt.Gox和Bitstamp主要支持法币与比特币的兑换,而BTC-e还支持比特币与多种虚拟货币之间的兑换。同样,这些交易所通过收取交易的手续费获利。

(六)兑付

兑付其实包含了两个环节,一个是“兑换”、一个是“支付”,二者在时间上紧密连接在一起,共同完成一次交易。举个简单的例子,用户A想用比特币购买商家B的某件物品,而商家B不愿意接受比特币。那么用户A只能把比特币先兑换成法币再把法币支付给商家B,这一过程罗嗦而又麻烦,对于发展比特币支付来说是个障碍。

为了解决这一问题,比特币支付公司可作为支付中介,使用程序把A的比特币实时兑换为法币后自动转账给B。这一过程对A、B均透明且灵活。如果A和B愿意使用同一种货币,支付中介直接转账即可;如果不愿意,支付中介做一下实时兑换然后支付。这种中介模式甚至超越了比特币支付的范畴,可在任意两种货币之间进行,操作简单,用户体验好,因而同时受到用户和商家的青睐,成为当前比特币生态圈中比较热门的领域。比特币支付公司同样通过收取交易手续费获利。

从上述介绍我们基本上已经可以获得比特币生态圈的大致面貌。围绕挖矿环节,存在着矿机和矿池的生态;围绕购买环节,则存在着交易所和中间人的生态。各种钱包服务在比特币的存储方面发挥着重要作用,比特币支付服务和电子商务使得比特币能走入现实世界,与实体物品建立联系。在这些生态之下,比特币基金会、开源社区、比特币信息服务和金融服务对整个生态起着重要的支持作用,自身也是比特币生态圈的重要组成部分。

图4-2 比特币生态图

以下各节将详细介绍比特币生态圈的主要组成部分。

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